Salicornia, una especie promisoria para bioenergía en suelos salinos

21 September, 2013 | By More

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Por Silvia Liliana Falasca M.Sc.; Editado por Dora López, Ph.D.; 21 de Septiembre de 2013

La salinidad del agua o del suelo representa una de las causas de mayor estrés, especialmente en regiones áridas y semiáridas, donde pueden limitar severamente la producción de cultivos. Este artículo presenta una alternativa de producción de plantas salinas para la producción de biocombustibles.

La Salicornia bigelovii (dwarf saltwort, pickleweed), es una halófita anual originaria del desierto de Sonora, cuyo período de crecimiento oscila de 300 a 360 días. Es una halófita facultativa, porque puede llevar a cabo su ciclo de vida a diversas concentraciones de sal. Las halófitas se desarrollan en costas, estuarios y suelos salinos del interior de los continentes. Su presencia se asocia principalmente al calor en climas secos donde prevalecen los suelos salinos y, pueden encontrarse también en climas fríos, pero en menor cantidad.

¿Cómo se descubrió el potencial de la Salicornia para biocombustibles?

Salicornia 1

Sarcocornia perennis. Especie nativa de Argentina. Foto cortesía Silvia Falasca, M.Sc.

Se dice que el descubrimiento de la Salicornia fue hasta cierto punto accidental, porque un investigador pisó una bolsa de papel que contenía varios tipos de semillas para estudiar y observó que algunas de ellas dejaron una mancha aceitosa sobre el piso. Esas semillas eran de Salicornia. Análisis posteriores de laboratorio mostraron que el aceite vegetal era comestible y contenía: ácido palmítico 6.9 %, esteárico 2.3 %, oleico 14.1 %, linoleico 73.1 %, linolénico 2.4 % y otros 1.2 %. Sarcocornia perennis es nativa de Argentina y admite un uso similar que S. bigelovii.

 ¿Qué ventajas representa la Salicornia para la producción de biocombustibles? 

Al estar adaptada a crecer en suelos salinos, permite ser regada con aguas salinas. Su cultivo extensivo puede contribuir a la disminución en los niveles de salinidad, mejora la disponibilidad de nutrientes y aporta al almacenamiento de carbono en el suelo, preservando el medioambiente. Se estima que una hectárea cultivada con salicornia podría capturar más de diez toneladas de carbono. Estudios relacionados con su producción utilizando agua de mar han permitido dar a conocer que con una salinidad del agua de mar hasta de 1.17 S/cm se obtienen las máximas producciones de biomasa y que por arriba de este valor hasta 1.67 S/cm la producción es nula. La mayor producción de materia seca acontece con menores concentraciones salinas. Sin embargo, la especie puede habitar zonas con 1.24 a 2.21 S/cm de conductividad eléctrica.

Los desiertos costeros o de tierras adentro podrían ser irrigados con agua de mar o de pozos con acuíferos salinos para cultivar esta variedad de cultivos tolerantes a la salinidad para alimento humano, captura de carbono, forraje animal y bioenergía. 

Beneficios adicionales incluyen la recuperación de áreas abandonadas por la agricultura tradicional como consecuencia de la salinidad de origen antrópico, principalmente en zonas costeras, elaboración de platos gourmet, ladrillos y recolección de sal.

Cosecha y Procesamiento                       

La planta presenta ramas suculentas que brotan del tallo principal, sin hojas, articuladas y erectas, donde se generan entre cada entrenudo seis flores con sépalos verdes y suculentos, en dos grupos de tres flores, que producen un promedio de 2 a 3 semillas cada una. Las puntas se conocen como “Espárragos Marinos”, salados y de color verde esmeralda. Cuando las plantas maduran, los espárragos marinos se cubren de pequeñas semillas. A partir de las semillas se obtiene aceite comestible que puede destinarse para producir biocombustible líquido. El biodiesel o bio-queroseno (para la aeronavegación) obtenidos se ajustan a los estándares internacionales.

La torta que queda luego de la extracción de aceite sirve para elaborar harina con alto contenido de proteína que podría suministrarse como suplemento alimenticio para el ganado, granjas de peces y de cría de camarón.

Tendencias Globales

A nivel mundial, la propagación de plantas halófitas, se inició con una colecta mundial de plantas que crecen en esteros, costas y cuencas interiores con presencia de sal. Las colectas acontecieron entre 1977 y 1980, financiadas por la Fundación Rockefeller y la Universidad de Arizona en Estados Unidos de América. A partir de entonces, esta colección permanece a cargo de la Universidad de Arizona de donde se obtiene el material genético para cultivo, selección y formación de variedades.

Existen actualmente proyectos piloto que se ejecutan de forma independiente en Eritrea, México, los Emiratos Árabes y Australia. Esos proyectos son administrados por organizaciones privadas independientes, con financiación procedente de los sectores públicos y privados, y se aplican en muy diferentes metodologías.

Seawater Foundation en Estados Unidos y el Centro Internacional de Agricultura Biosalina, ICBA por sus siglas en inglés en los Emiratos Árabes Unidos, han investigado con éxito la utilización de agua de mar en la cosecha de plantas halófitas.

En México, se ha puesto en marcha un programa con la comunidad indígena Seri de Sonora, en Bahía Kino. Su proyecto consiste en la elaboración granjas de cultivo de camarón utilizando el agua residual como agua de mar fertilizada para irrigar las plantas halófitas, como Salicornia y los mangles, que han sido plantados a las orillas de ríos de mar que se construyen a través de desviaciones del mar generadas con este propósito. Asimismo, el proyecto va de la mano de programas de alfabetización y capacitación agrícola para lograr que las comunidades logren ser autosuficientes y puedan insertarse en el comercio internacional.

En el caso de Eritrea, África el proyecto inició en 1999, se logró la producción de mariscos de calidad internacional para ser exportados a países europeos. Se busca aprovechar las descargas de las granjas de camarón para irrigar el cultivo de Salicornia, con lo que se reduce la contaminación del mar.

Más información:

Seawater Foundation: www.seawaterfoundation.org

International Center For Biosaline Agriculture: www.biosaline.org

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Category: Bioenergía: Biomasa, Biocombustibles y Biogas

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